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拆解新聞|加州「火積雲」如噴火龍兇猛 如何令消防身陷險境?
2021-07-14
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加州山火「漏斗形」濃煙不斷升上半空。(路透社)
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加州拉森縣(Lassen county)本月9日拍得火積雲。(互聯網)
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加州多伊爾(Doyle)房屋被山火吞噬。(美聯社)
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消防機在俄勒岡州投水彈灌救山火。(美聯社)
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加州山火火場濃煙密布,消防撲救困難。(路透社)
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加州消防員面對「惡火」,危機四伏。(美聯社)

美國加州與毗鄰州份近日熱浪下引發大面積山火,團團濃煙直衝1,600米高空。這些在火場上空形成、被美國太空總署形容為「雲中噴火龍」(the fire-breathing dragon of clouds)的「火積雲」(pyrocumulonimbus clouds、fire clouds),是快速移動的巨大火焰,其能量之大,可以產生類似雷暴的氣象系統,引發風暴和閃電,因而造成更多山火,令撲救困難,讓消防員身陷險境。

火積雲是怎樣形成的?

BBC解釋,當地面和大氣存在若干條件,山火便可以巨大能量「橫掃」大範圍地區,並形成火積雲,可引發行雷閃電、強風和雨。

一般而言,山火因強風蔓延,但巨大火焰負載著極大能量,讓煙霧不會向四周擴散,而會直衝上15,000米高空。因煙霧包含熱能和水份,當其上升至大氣中的平流層(stratosphere)時,水氣便會凝結,形成雲。值得注意的是,火積雲通常在下午當山火最熱的時候形成。例如,上周五(9日),加州死亡谷國家公園熱到攝氏54.4度,其高溫是火積雲形成的條件之一。

火積雲威力是何等強大?

當火積雲在火場上空形成,它可讓火勢快速蔓延。有時候,火積雲會形成閃電,觸發更多山火,但有時候卻會帶來雨勢。提供加州西部山火資訊的Lisa Cox解釋,入夜後氣溫稍降,火積雲便會「塌下來」,濃煙、山火餘燼「從天而降」,又可能在地上引起火勢。這種情況下,火舌可到達距離主火場很遠的地區,加上濃煙令視野不清,消防飛機無法參與灌救。

加州大學氣象學家Daniel Swain分析加州利頓(Lytton)上空的火積雲衛星影像後發文,形容「這是火風暴(firestorm),引起數千次閃電,以及不計其數的新火頭」,「我認為這是我迄今見過最厲害的一次」。國家氣象局上周五下午在內華達州雷諾(Reno)錄得多次由火積雲觸發的雷電。

消防如何應付這種「惡火」?

倫敦國王學院(King's College London)地球觀測教授Martin Wooster指出,類似的烈火很難應付,空投水彈固然是常用方法,但要有效控制火勢,便需等候當地天氣轉變。熱浪下,加州山火因火積雲而快速蔓延,Cox指出,加州消防員直接面對山火,會很危險,「他們日間救火實在太危險了,到晚上,他們可接近一些火點灌救,但也要視乎情況」。

今後會愈來愈多見火積雲嗎?

根據Yale360,北美西部平均每年有25宗火積雲報告。Wooster指出,近年火積雲報告增多,可能是人們獲得相關氣象資訊後多加注意,也可能是與當局取得更好的地面雷達及衛星數據有關。他指,部分地區近年如山火等「火活動」(fire activity)加劇,除了與人們如何使用土地有關(例如亞馬遜地區),也很大可能與氣候變化有關。

例如,衛星數據顯示,澳洲和北美部分地區近數十年的「火活動」較之前厲害,這可能與氣候變化有關,而「極端火警」(extreme fires)增多,導致更多火積雲出現。科學家早已預測,氣候變化可能令火積雲增多。

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