mRNA疫苗
2021-01-21

疫苗能預防疾病,拯救無數生命。自從疫苗面世後,一些感染例如天花已在地球上絕跡。傳統疫苗方法,例如減活和滅活疫苗,非常有效,可是製造過程牽涉培養和消滅大量病毒,需要很多時間,亦未能用於治療癌症等非傳染病。因此,科學家開始研究以其他方法製造疫苗。

病毒由蛋白質外套包裹著DNA或RNA組成,DNA或RNA製造mRNA,指令受感染細胞製造蛋白質外套,特殊的mRNA會指令製造特殊的蛋白結構。三十年前科學家開始研究mRNA以製造蛋白和疫苗的可能性。可以想像,如果我們知道病毒蛋白外套的重要組成部分,例如新冠病毒的Spike protein,我們便能製造針對此結構的疫苗。看似簡單的概念,其實需要科學家幾十年來克服不同障礙,例如怎樣讓mRNA進入身體而不被破壞,怎樣令免疫細胞與mRNA互動和怎樣調整身體對mRNA的免疫反應等。幾年前,科學家已開始應用此技術製造針對伊波拉、寨卡、流感病毒疫苗和癌症治療。科學家已掌握相關技術,因此在中國發布新冠肺炎基因圖譜後不久,科學家便能迅速製造對應的mRNA疫苗。由於各國政府投入大量資源,mRNA和其他新冠疫苗在很短時間內完成多項動物和人類測試。

mRNA不具傳染性,亦不會與身體的DNA結合,發揮效用後會在身體自然分解。此外,mRNA疫苗的免疫效果較傳統藥物強,可是敏感和發炎副作用亦較常見。不論是傳統、病毒載體或mRNA疫苗,筆者相信疫苗配合個人衛生措施是應對全球新冠肺炎的最有效方法。

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