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疫情下的人力資本清零
2020-12-28
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各地大中小學疫情下要停課或轉網上教學。(資料圖片)

已故的經濟學諾獎得主貝加(Gary Becker)多年前在港大演講,期間提到教育是在人力資本上的投資這個行內幾十年來的共識。當時還是本科生的我只敢靜坐一角聆聽大師慧言,然而席間有位科大的碩士生自告奮勇向大師挑機:「我認為『大學溢酬』(college premium)其實只源於沙紙有助僱主篩走低質員工,亦即解決所謂的『資訊不對稱』(information asymmetry),人力資本論其實並不重要。你如何看?」面對挑機,大師只簡單回應:「然則,看來你在大學也沒有學過甚麼吧?」

關於「大學溢酬」,行內大量研究都顯示美國每讀多一年書,工資會升約一成,而這個「大學溢酬」更會隨年齡和工作經驗擴大。有人計過,如果把生命周期的所有收入折現,相比起高中畢業,在美國讀大學的回報率每年平均超過15%,是股票投資回報率的一倍有多。 

是的,這「大學溢酬」的確有部分源於沙紙解決了僱主與僱員之間的「資訊不對稱」問題,但其實這「大學溢酬」更大部分是源於教育事實上是在人力資本上的投資,不然我們很難解釋一國之內或各國之間的創新和經濟增長的差距。

提到貝加大師的故事,除懷念大師的機智和幽默之外,亦因這兩個假說在今日新冠肺炎疫情下含意大有不同。新冠肺炎疫情下,各地大中小學要不是停課,就是轉網上教學,斷斷續續已維持近一年。如果讀書只是為了那張沙紙,停課或網上教學其實對學生們的影響不大;相反,如果人力資本論是對的,那麼疫情令學生們將來工資減少多少真的是天曉得。事實上,有數據顯示,美國學生今年6月時網上數學進度比1月下降超過九成。可以自修的科目尚且如此,其他與社交技能相關的人力資本在這大半年裡的消散更不敢想像。

有美國經濟學者收集了當地超過9,000間學校和400萬名學童上學及確診的數據,發現學生每兩星期的感染率只約0.22%,比他們所在區域的感染率還要低接近三成,證明只要學生戴住口罩以及做足社交隔離,他們感染病毒的機會其實相當低。在香港,所有中、小學與幼稚園等從12月2日已開始再次暫停面授課堂,直至下年1月10日為止。學生們的健康當然重要,但他們的人力資本累積亦不容忽視。在確診要清零硬指令下,特首及局長決定1月10日之後是否延續停課令時,應該考慮學生們的人力資本會否都快要清零了。

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